La malaria y su contagio por mosquitos

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La malaria es una enfermedad parasitaria que persiste y afecta a millones de personas a pesar de las mejoras tecnológicas. Está provocada por protozoos del género Plasmodium y es trasmitida por mosquitos del género Anopheles que actúan como vector de la enfermedad. Según UNICEF y la World Health Organitation, se estima que entre 350 y 500 millones de episodios clínicos de malaria, se producen cada año. Es junto al SIDA y la tuberculosis una de las denominadas enfermedades de la pobreza.

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Plasmodium, el parásito de la malaria, en sangre

La enfermedad varía notablemente entre diferentes puntos del planeta e incluso dentro de cada país. Su incidencia depende de diferentes factores, entre los que se encuentra, la presencia de hembras de mosquito del género Anopheles, considerados el principal vector de propagación y sobre los que trataremos en esta entrada.

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Mapa de distribución de la Malaria en el Mundo. Malaria, cómo se transmite y cómo prevenirla.

Los dichosos mosquitos

Existen en nuestro planeta multitud de especies de mosquitos y todas ellas juegan un papel fundamental en la vida. Ellos consciente o inconscientemente, sirven de alimento a otros animales situados por encima de la cadena trófica, por ejemplo, a los peces. Sin su presencia, ecosistemas como el Parque Nacional de Doñana, correrían grave peligro porque son una fuente de alimentos fundamental.

En el caso de los mosquitos del género Anopheles que actúan como vector de la malaria, ellos la transmiten de manera inconveniente cuando se alimentan chupando la sangre a los mamíferos entre los que nos encontramos.

 

El género Anopheles

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Malaria y picadura de mosquito Anopheles, cómo se contagia

Este género de mosquitos es como te decía y es necesario resaltar, el vector responsable de la infección por paludismo. Hay cientos de especies de este género pero la mayoría no son vectores del Plamosmodium. Los mosquitos vectores de la malaria, tienen unas características especiales respecto al resto de los culícidos. Para su clasificación, se utilizan rasgos como la morfología de los huevos, larvas, pupas y genitalias masculinas. Aunque en otros trabajos, y como pude comprobar personalmente visitando la colección de insectos del Museo Nacional de Ciencias de Madrid, se toman otros caracteres como la venación de las alas o los radios (claros/oscuros) de las patas puesto que con los anteriores se considera que hay confusión.

Problemas taxonómicos

Como ves, no es nada fácil clasificar a estos mosquitos causantes de la malaria. Otro de los problemas taxonómicos con los que se encuentran los entomólogos, es la presencia de especies crípticas que hacen prácticamente imposible distinguir in visu entre unas especies u otras. Para solucionar el entuerto, se emplea la biología molecular como la PCR.

¿Y por qué es tan importante clasificarlos? Seguramente te lo plantees. Es de vital importancia porque si conocemos bien el problema causante de la enfermedad, podremos paliar los brotes e incluso poner fin al paludismo.

Atajar el vector es una buena forma de poner fin a la malaria.

Especies infectivas de la malaria

En cada país pueden haber varias especies infectivas. A continuación te dejo un par de ejemplos reales:

En Europa, la más común es A.atroparvus.

En el caso de Colombia, las tres especies de mosquitos presentes portadoras de la malaria, son A.albimanus, A.darlingi y A.nuñez-tovari.

La presencia de unas u otras, varía en función de diferentes parámetros físicos, químicos y biológicos que trataremos en el siguiente apartado.

Parámetros que influyen en la presencia de anofelinos

Es importante considerar la cantidad de detritus del agua, pH, profundidad y temperatura del medio en el que se desarrollan las larvas. Por ejemplo, A.triannulatus, muestra preferencia por lagunas con vegetación flotante y gramíneas altas donde poder posarse con comodidad.

La densidad de estadios inmaduros, es mayor en las lagunas con sombra permanente y abundantes algas. Seguramente este hecho obedece a razones del desarrollo larvario. En lugares sombreados hay menor temperatura y las larvas son más difíciles de ser descubiertas por los depredadores. Además, la presencia de algas es indicativa de que hay materia orgánica suficiente como para alimentarse y completar el desarrollo.

El agua, es vital en el desarrollo del vector 

Sin duda, el ciclo vital de los mosquitos causantes de la malaria, está ligado a medios acuáticos en los que se desarrollan sus larvas. Podemos encontrar larvas de estos insectos en diferentes zonas. A. albimanus, se desarrolla en lagunas, lagos, pantanos, zonas mineras, estanques y depresiones del terreno en las que se almacena agua. Incluso se le ha descubierto merodeando aguas salobres, lo que nos da una idea de la versatilidad y amplísimo poder de adaptación de estos culítidos.

Otro ejemplo llamativo de la gran versatilidad en el desarrollo de las larvas, es el de A. lepidotus, cuyas larvas están presentes en las axilas de las bromelias. A. punctimacula por el contrario, prefiere zonas de ganadería, ¿adivinas por qué? La razón es debida a las pisadas de los animales de gran peso. En regiones con buena pluviosidad, originan pequeñas charcas cargadas de materia orgánica, es decir, lugares perfectos donde reproducirse.

¿Cuándo pican los mosquitos?

El ciclo circadiano de unas especies y otras, también varía según sus modo de vida. Algunas prefieren picar durante el día pero la mayoría son crepusculares.

“La mayoría de las especies pican al caer el sol”

Te pongo un ejemplo. En el caso de A.neivai, una especie presente en Brasil, se ha comprobado que tiene preferencia crepuscular. Sin embargo, A. calderoni y A. punctimacula, tienen plasticidad hematófica.

Si te interesa saber por qué a unas personas pican más que a otras, puedes consultar este otro artículo.

Algunas soluciones empleadas

A lo largo de la historia y el conocimiento de esta enfermedad, son muchas maneras las que se han puesto en marcha para atajar el problema. La mayoría están destinadas a erradicar los mosquitos.

Empleo de insecticidas

Hace años aunque todavía hay núcleos aislados en los que se utiliza, se creó el DDT. Este insecticida es un arma mortífera antiinsectos, y anti todo… Se esparció a diestro y siniestro por cada rincón del planeta para acabar con las plagas perjudiciales para humanos, pasando a la cadena trófica y contaminando incluso los polos terrestres. El creador recibió el premio nobel… Al ver su potente toxicidad se ha sustituido por insecticidas menos nocivos para el medio ambiente.

Introducción de especies comedoras de mosquitos

Los guppys o pez millón y las gambusias, son dos ejemplos de peces que devoran mosquitos. Se han introducido en muchos ecosistemas para mantener a raya a los condenados mosquitos.

Liberación de machos estériles

La tercera técnica consiste en producir machos de anofelinos estériles y liberarlos al medio. Ellos por supuesto, no lo saben y compiten con los demás machos para aparearse con las hembras, ¿el resultado? Huevos sin fecundar y descenso de la población de mosquitos causantes de la malaria.

Vacunas

El estudio de un remedio eficaz para proteger a toda la población, cada vez está más cerca. Desde mi punto de vista, es lo que nos llevará a la victoria frente al Plasmodium dada la imposibilidad de erradicar todas las especies de anofelinos terrestres.

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